明朝是典型的国运不逢时。
朱元璋打下江山,武力最充沛的时候,结果在蒙古人统治下,北方人口空虚,大量良田废弃。你想守住一个地方,人口充足是前提,在古代。没人,打下来没用,守不住。
所以朱元璋的第一工作是充实北方人口,将长城以内守踏实,主动放弃向北扩张,他真的缺人。
人是缺,不过总是会恢复,但是朱元璋命不好,太子朱标壮年去世,朱元璋不得不给孙子铺路,将精力完全对内、维稳,晚年更是在军队进行大清洗,明朝建国劲旅中的军官几乎被消灭殆尽。
后来,朱棣从北打到南,灭了建文帝,重新构建劲旅,不过他一直纠结打蒙古,他自己也打的赢,结果蒙古看到他就跑,经过靖难之役又一次洗礼,刚刚恢复的北方人口,根本无法支撑朱棣移民守土。朱棣出关,成为纯支出。
其子洪熙皇帝、其孙宣德,大部分时间是在补朱棣数次出兵,造成的国库空虚,只能进入与民生息的时间。
宣德之子,正统皇帝时,国库是丰厚起来,结果正统土木堡一役,将数十万明君精锐葬送,明朝至此无力扩张。大明扩张最猛的是第3位皇帝朱棣,相对的汉朝是第5位,明朝除去在位仅1年的洪熙皇帝后的第五位皇帝,正是正统皇帝,一个把明朝家当败光的皇帝,简而言之,正统皇帝朱祁镇出现太早,所以感觉明朝的扩张很快就停止。

明朝为什么很快就不对外扩张?-袁载誉聊明朝